Femail

Hem comprat un zoològic: com una família que va superar la tragèdia es va convertir en una pel·lícula de Hollywood

Quan el pare de l'Ella Mee, de tres anys, passava nit rere nit al telèfon, sempre deia: 'Shhh, estic intentant comprar un zoològic', quan ella intentava interrompre.

El pare ens va comprar un zoo! Com la història d'una família que va superar la tragèdia rescatant un zoològic deteriorat es va convertir en una gran pel·lícula de Hollywood

Quan el pare de l'Ella Mee, de tres anys, passava nit rere nit al telèfon, sempre deia: 'Shhh, estic intentant comprar un zoològic', quan ella intentava interrompre. Ella pensava: 'No, no, pare... només estàs fent broma', però endevina què, el pare de l'Ella, Benjamin, no estava fent broma.

Quin nen no quedaria impressionat quan el seu pare compri un zoològic amb quatre tigres, dos lleons, tres óssos, tres llops, suricates (una de les seves adquisicions més recents) i qui sap quants capibara, el rosegador més gran del món.

Així que ara, cinc anys després, l'Ella no bateja ni una parpella mentre el seu pare li dona una palmada al nas al tigre, donant-li aperitius a través de la tanca de filferro amb el palmell de la seva mà. ‘És un gat cony!’, diu en Benjamin. 'Però no pots fer això amb un lleó'.





Canvi la vida: Benjamin Mee no va imaginar mai que la seva història sobre la compra d'un zoològic d'animals deteriorat es convertiria en una pel·lícula de Hollywood estrepitosa protagonitzada per Matt Damon i Scarlett Johansson.

Canvi la vida: Benjamin Mee no va imaginar mai que la seva història sobre la compra d'un zoològic d'animals deteriorat es convertiria en una pel·lícula de Hollywood estrepitosa protagonitzada per Matt Damon i Scarlett Johansson.

Quan Ella, que ara té vuit anys, i el seu germà, Milo, de deu, tinguin fills, només imagineu-vos les històries abans d'anar a dormir que explicaran sobre créixer com a part de la família que va tornar a la vida un zoològic decrépit a Dartmoor. Viuen en una cabana destartalada amb ossos i micos per als veïns. Veient-los riure mentre se'ls toca juganer en un frenesí d'alimentació de cabres pigmees africanes, seria difícil imaginar una infància més idíl·lica. Però d'una banda, això és...



Només cinc mesos després que el seu pare comprés el zoo, la seva mare, Katherine, va morir d'un tumor cerebral amb només 40 anys. Després dels dos anys d'esgarrifança que van seguir, Benjamin va escriure un llibre, We Bought A Zoo, on feia una crònica del període. que va canviar la seva vida per sempre.

Perquè va ser mentre el càncer de Katherine estava breument en remissió que va llançar una oferta de rescat per al zoo. A menys que es trobés un comprador, la majoria dels animals haurien estat afusellats. Mai s'imaginava que la seva història es convertiria en una pel·lícula de Hollywood estrepitosa, amb Matt Damon com a Benjamin i Scarlett Johansson com a gran guardià.

Benjamin amb els seus fills Milo i Ella a la casa familiar de Dartmoor

Benjamin amb els seus fills Milo i Ella a la casa familiar de Dartmoor



Tot i que la pel·lícula està ambientada a Califòrnia no a Devon, Benjamin, que ara té 46 anys, admet que es va emocionar fins a les llàgrimes quan va llegir el guió. 'Jo també vaig riure molt', diu en Benjamin. 'Quan Matt Damon és perseguit per un porc espí enfadat i aterra sobre el seu cul en un llit d'ortigues... això em va passar. Se sent estrany!'

A mesura que avancen els canvis de vida, no es fa més radical (o estressant) que comprar un zoològic. L'any 2004, quan comença aquesta història, Benjamin era un periodista independent que vivia al sud de França i restaurava dos bells graners. Després de nou anys junts i dos fills, ell i Katherine es van casar aquell abril. Amb prou feines dos mesos després, les seves persistents migranyes van ser diagnosticades com un tumor. Una operació va guanyar temps, però se'ls va avisar que el càncer tornaria.

Aleshores, quan el seu pare va morir l'any següent, també de càncer, Benjamin, la seva germana i tres germans van posar en comú els seus recursos per comprar-se una gran casa per poder viure amb la seva mare vídua, Amelia. Van trobar una casa de 12 dormitoris, però va venir amb 200 inquilins exòtics al seu propi zoològic en ruïnes.

La venda de la pròpia casa d'Amelia a Surrey va cobrir el preu d'1,1 milions de lliures i van passar mesos nerviosos, ja que van recaptar 500.000 lliures per a costos de funcionament i reparacions abans de poder obtenir una llicència de zoològic. Quan van comprar la casa, el zoològic ja estava tancat –no tornaria a obrir fins al 2007– i el lloc feia pudor de carn podrida i estava ple de rates. Aleshores, quatre dies després de la seva instal·lació, un jaguar es va escapar. Passant per davant d'un porter júnior, va córrer pel camí i va saltar al recinte del tigre.

'Vaig pensar que anava a veure algú menjat viu. I, com a director, seria culpa meva. Aquest nivell d'adrenalina i responsabilitat no m'ha abandonat mai', diu Benjamin. Just abans de Nadal del 2006, va arribar la pitjor notícia. El tumor de Katherine havia tornat. Uns dies abans de morir, el 31 de març, Benjamin va prendre els nens a part.

ZOO DE DARTMOOR: ELS FETS

34: Nombre de personal emprat per cuidar els 250 animals del zoo de Dartmoor

£4,200:El cost de la factura del dentista després que un dels tigres es va trencar una dent

90,000:El nombre de persones que actualment visiten el zoo cada any, una xifra que s'espera que es dispari després de l'estrena de la pel·lícula

'Vaig dir que esperava que aquesta fos la pitjor notícia de tota la seva vida', recorda. 'Aquella mare es moriria. Ella va plorar immediatament. En Milo es va posar rígid i vaig poder veure com se la xuclava. Va dir: No vull plorar, pare. Vull mantenir-me fort per a tu. Però de tots els llocs on Katherine estava malalta, vam tenir sort. Alguns animals tenen nadons i alguns moren... ho posa en perspectiva. És el cicle de la vida.’

El futur del zoològic és incert: va entrar en liquidació l'any passat després que el banc va reduir el seu descobert, de manera que la pel·lícula ha arribat a temps. Quan Benjamin va visitar el plató l'abril passat, va aconseguir que Matt Damon pogués amb una samarreta del zoo de Dartmoor 'per mostrar al banc la llum al final del túnel'. Espera un nombre rècord de visitants l'any vinent. Ha valgut la pena la lluita financera? 'Fins i tot en els nostres dies més foscos, mai em vaig penedir d'haver comprat el zoo. Perquè tornar aquest lloc a la vida és molt gratificant.’

We Bought A Zoo surt divendres; El llibre de Benjamin Mee està publicat per HarperCollins, 8,99 £. El zoo està obert tots els dies, www.dartmoorzoo.org.