Femail

La dona forta més glamurosa de Gran Bretanya

Anunciada com 'The Mighty Mannequin', Joan Rhodes, originària de Londres, va trobar fama internacional com a dona forta als anys cinquanta i seixanta. La seva vida s'explica a An Iron Girl In A Velvet Glove.

Petit, bonic i espectacularment vestit, Joan Rhodes va cridar l'atenció sense ni tan sols aixecar un dit.

Però va ser quan va començar a actuar que el públic no va poder mirar cap a un altre costat. Per al glamurós 5ft 7in, Joan també era una dona forta. De fet, va ser una de les estrelles de varietats més grans dels anys 50 i 60.

Anunciat com 'The Mighty Mannequin', el seu acte es va construir al voltant de la seva força. Podia doblegar una barra d'acer o un clau de 9 polzades i aixecar qualsevol dels homes del seu públic sense ni tan sols trencar-se les ungles brillantment envernissades.





Era més coneguda per trencar guies telefòniques de 1.000 pàgines per la meitat o fins i tot per quarts 'si els aplaudiments ho justificaven'.

L'acte de dona forta de Joan la va portar per tot el món, inclosa una actuació per a la reina i el duc d'Edimburg al castell de Windsor, i va aparèixer en cartells amb Bob Hope, Fred Astaire i Marlene Dietrich.



També li va guanyar una estranya sèrie d'admiradors, des d'Elvis Presley fins a un feixista fanàtic.

Ara la seva notable història està explicada a An Iron Girl In A Velvet Glove, de l'amiga i biògrafa Triona Holden, que pren el nom d'un altre dels títols autodenominats de Joan.

Facturat com

Anunciat com 'The Mighty Mannequin', Joan Rhodes, va trobar fama internacional com a dona forta als anys cinquanta i seixanta. La seva vida s'explica a An Iron Girl In A Velvet Glove



Nascut l'abril de 1921 en una casa de treball de Londres, en Joan no hi havia res

Nascuda l'abril de 1921 en una casa de treball de Londres, no hi havia res en els primers anys de Joan que fes pensar que estava destinada a l'espectacle. Però es va convertir en una estrella internacional

Amb el pas dels anys, es va graduar per aixecar un home a cada braç o desafiar els apostadors per igualar les seves gestes de força, cosa que mai van poder fer. A la foto, l'any 1955

Amb el pas dels anys, es va graduar per aixecar un home a cada braç o desafiar els apostadors per igualar les seves gestes de força, cosa que mai van poder fer. A la foto, l'any 1955

Nascuda l'abril de 1921 en una casa de treball de Londres, no hi havia res en els primers anys de Joan que fes pensar que estava destinada a l'espectacle.

Els seus pares, Winifred Lowe i Thomas Taylor, estaven junts només uns quants anys tumultuosos abans que la seva mare abandonés el seu marit i quatre fills petits, el més petit dels quals només tenia sis setmanes. Aclaparat d'haver-se deixat per cuidar la seva cria, Thomas va marxar poc després.

'Aquest acte suprem de traïció dels pares va ser perseguir-la durant la resta de la seva vida', escriu Holden. 'Va dir que la ira que sentia era el que hi havia darrere de la seva força considerable i del seu èxit posterior a la vida. La ciència darrere d'això sembla incompleta en el millor dels casos, però ella creia fermament que era així.

Després d'una estada a una casa de treball, els germans es van separar, amb la Joan i la seva germana petita 'Blackie' portades als seus avis paterns.

Allà es va criar fins als 11 anys, inclòs un breu pas a l'escola del convent abans de ser expulsada després de treure el vel d'una monja, abans de ser lliurada a una tia, Lily, que acabava de perdre el seu propi fill nounat.

Lily i el seu marit Wally Alcock regentaven un pub, The Red Cow a Smithfield. En aquest punt, la força d'en Joan ja estava sent reconeguda.

'Una de les seves tasques al pub era canviar els barrils de cervesa conegudes com a firkins, i fins i tot llavors podia aixecar-ne una sola, cosa que va ser tota una proesa si es considera que un firkin és l'equivalent a 86 pintes de cervesa, gairebé el vuitè en pes.'

Un de Joan

Un dels trucs més coneguts de Joan va ser trencar una agenda telefònica, com es va veure aquí l'any 1950.

En el seu 14è aniversari, després de rebre vuit penics per anar a banyar-se, va fugir.

'Amb cèntims a la butxaca i ganes d'aventura, en Joan es va dirigir a la ciutat', escriu Holden.

Mentint sobre la seva edat, va acabar dormint malament i vivint del seu enginy. Va conèixer 'Big Jock Allen', un home fort que actuava al carrer, que li va dir que podria recollir els diners mentre feia el seu acte. Això es coneixia com 'embotellament'.

'L'embotellament pot haver estat una manera de fer música, però no n'hi havia prou per garantir una llesca diària de pa i margarina, i molt menys un llit per a la nit', escriu Holden.

'Les multituds eren imprevisibles; una mica de pluja o nevada i no tenia sentit muntar un camp. Tampoc hi havia manera de saber si Big Jock i els altres es presentaran en un dia o hora en concret.

“Hauria frustrat a la Joan trobar-se una vegada més a mercè de persones i elements fora del seu control. En Joan es va adonar que només hi havia una manera de fer sostenible aquesta situació: havia d'aprendre els trucs de l'ofici.'

Joan va aprendre l'acte d'en Jock, començant per com doblegar un clau de 6 polzades. Al cap d'una estona va descobrir que podia trencar-ne un. Aviat podria trencar un paquet de cartes. Però les targetes costen diners, i és per això que Joan va dedicar els seus esforços a aprendre a trencar una agenda.

Joan Rhodes, que portava diversos noms artístics, es veu aixecant peses en els seus entrenaments en el seu moment de màxima esplendor.

Joan Rhodes, que portava diversos noms artístics, es veu aixecant peses en els seus entrenaments en el seu moment de màxima esplendor.

Amb el pas dels anys, es va graduar per aixecar un home a cada braç o desafiar els apostadors per igualar les seves gestes de força, cosa que mai van poder fer. Els seus talents li van valer la cobertura de la premsa nacional i els agents de càsting la van reservar com a extra en pel·lícules.

Va ser als carrers ruïnosos del Soho dels anys cinquanta on va posar els ulls per primera vegada en Quentin Crisp, que va tallar una figura sorprenent amb els seus talons cubans, el vestit negre i els cabells taronja brillants. Més tard a la vida es va fer famós pel seu enginy agut i la parella va romandre amics durant dècades fins a la seva mort.

Després d'haver guanyat confiança com a model de vida, posant per a Lucien Freud i Henry Moore, entre d'altres, Joan, que portava el nom artístic de Josie Terena, va tenir un període com una de les famoses Windmill Girls, tot i que no ho va reconèixer mai més endavant.

L'any 1948, amb 26 anys, en Joan va passar sis mesos de gira per Espanya formant part d'un grup de dansa. Això va marcar la seva transició d'intèrpret de carrer a artista de ple dret.

Al seu retorn, va respondre a un anunci a The Stage, que deia: 'Els monstres volien un nou espectacle, t'ho creuries?' La producció de 12 mesos la va muntar l'empresari de teatre Peter Collins.

Joan va aconseguir la feina i es va anomenar 'el maniquí poderós'. Altres actes van incloure Elroy la meravella sense braços, 'La batalla dels gegants' i 'un lleó molt trist' anomenat Mushie.

Joan, batejat com el

Joan, conegut com el 'Mighty Mannequin', porta el periodista Arthur Treffeisen després de sortir d'un Pan American World Airways Clipper a l'arribada de Londres el març de 1955.

Al seu retorn, va començar la seva fructífera col·laboració durant una dècada amb el respectat agent de teatre i 'fada padrí' Solly Black, que va agafar Joan sota la seva protecció i va ajudar a construir la seva carrera i mantenir les seves finances en ordre.

El va convèncer de treballar amb ella en una reunió en un club de billar del Soho. Ell estava interessat a representar-la, però només si revelava el 'truc' en el seu acte', va explicar.

'Una llisca d'una noia com tu, gairebé no ets la meitat de la meva mida', recordaria que va dir més tard. ''Com pots aixecar gegants i esquinçar llibres de telèfons i coses com aquestes? Si es tracta d'un truc de prestidigitació, és molt intel·ligent, però no podeu esperar que reservem un acte sense explicar com es fa'.

'Vaig dir: 'Creus que és una falsificació?' Va riure. 'Vinga, sabem que és una falsificació'. Així que el vaig aixecar en l'aire i el vaig portar per les taules de billar amb els braços estirats per sobre del meu cap.

“Va ser un club molt digne i per un moment es va fer un silenci commocionat. Llavors tothom va començar a riure i jo vaig saber que havia guanyat”.

Amb Solly al seu costat, Joan va fer concerts a gairebé tots els teatres de varietats de Gran Bretanya dels anys cinquanta i seixanta.

Joan, fotografiada de 26 anys, va captivar el públic d'arreu del món amb les seves demostracions

Joan, fotografiada de 26 anys, va captivar el públic d'arreu del món amb les seves demostracions

'Per fer-se una idea de com estava ocupada, el seu diari de 1955 es va omplir de llargs compromisos a l'estranger: va treballar a Brussel·les, Cannes, Copenhaguen i Reykjavík, a més de fer aparicions de cabaret més curtes a París i Lisboa i va continuar actuant. als teatres i clubs britànics on ja havia estat actuant al llarg dels anys.'

El focus va portar una atenció considerable, tant desitjada com no desitjada.

Entre els seus fans més olorosos hi havia el feixista James Larratt Battersby, que es va descriure a si mateix com 'el missioner de Hilter' i creia que el Führer era 'el nou Crist'.

Va veure Joan en un programa el 1953 a Stockport, Greater Manchester, i es va fixar amb la idea que havien de tenir un fill que seria la 'persona més forta de la terra'.

Un moment destacat de la seva carrera va ser el desembre de 1958, quan va ser convidada a actuar al Gran Ball de Nadal del Royal Household Social Club al castell de Windsor, davant de la reina, el duc d'Edimburg i la reina mare.

'L'acte de Joan va ser ben rebut', escriu Holden. “Es va informar que la reina havia parlat amb Joan i li havia expressat la seva preocupació per la força necessària per doblegar barres i claus. La reina li va preguntar si li feien mal les mans.

La dona forta Joan doblega una barra de ferro

La dona forta Joan doblega una barra de ferro 'amb facilitat' en aquesta sessió de fotos a Londres el març de 1958

A l'escenari, quan va ser convidat com a convidat, es va sentir que el príncep Felip deia que va ser 'durant camí', mentre que la reina mare va aplaudir la seva 'gràcia'.

Altres fans famosos van ser el rei Farouk d'Egipte, que li enviava flors cada nit a Roma, el boxejador Freddie Mills i Elvis Presley, que va demanar conèixer a Joan mentre actuava a París.

Quan l'interès per la varietat va començar a disminuir, es va dedicar al cabaret i va recórrer el món, apareixent en cartells al costat de Bob Hope i Marlene Dietrich, que es van convertir en una estimada amiga fins a la seva mort el 1992.

Aficionada al cinema de tota la vida, Joan va somiar amb un èxit de Hollywood que mai es va materialitzar, tot i que va aparèixer en diverses pel·lícules. En el que hauria estat un dels moments més importants de la seva carrera, Joan va ser seleccionada com a Jill Masterson a Goldfinger, però es va veure obligada a retirar-se perquè ja estava reservada per a un concert a Portugal.

Joan, pintava a la seva casa de Hampstead, al nord de Londres, a l'altura de la seva fama

Joan, pintava a la seva casa de Hampstead, al nord de Londres, a l'altura de la seva fama

Van seguir els papers a The Pink Panther Strikes Again de 1976 i The Elephant Man dels anys 80.

Va tenir més èxit a la televisió, on va aparèixer en tot, des de drames d'època i comèdies fins a programes de jocs durant diverses dècades.

Juntament amb els seus dos amants, Bert i Ulrico (en Joan també es va casar breument durant la Segona Guerra Mundial), una de les persones més importants de la seva vida va ser Crisp.

'No sabia si era un home o una dona', va recordar la seva primera trobada. 'Va entrar a una cafeteria i estava envoltat d'estudiants. Després de marxar, va dir: Et podria comprar un cafè gris pàl·lid? i vaig dir: No, una tassa de te forta.’ Va ser l’inici d’una amistat que va perdurar durant mig segle.

Crisp, l'actor, narrador i autoproclamat 'homo majestuós d'Anglaterra' que va ser tan memorablement interpretat per John Hurt a l'obra de televisió de 1975 The Naked Civil Servant, va romandre en contacte amb Joan fins a la seva mort.

A poca gent se'ls va permetre conèixer l'autèntic Crisp, nascut com Dennis Pratt, però Joan va ser una excepció, i quan va marxar a Amèrica a finals dels setanta, es van mantenir en contacte.

Malauradament, els intents de Joan d'establir-se com una estrella de pantalla 'madura' es van esvair.

Va morir de càncer de mama el 30 de maig de 2010, als 90 anys.

An Iron Girl in a Velvet Glove: The Life of Joan Rhodes de Triona Holden publicada per The History Press, 16,99 £